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デボン紀の昆虫化石

みすぼらしい虫が化石記録の空隙を塞ぐ

(AFP) - 2012/08/01


自然史博物館の進化ギャラリー (AFP/File, Patrick Kovarik)

パリ――3億7000万年前のある日、一匹の小さな幼虫がエビがたかる沼地へと飛び込み溺れて困った結果になった。

このみすぼらしい虫は現在のベルギーで発掘され、いま化石記録の大きな空隙を塞ぐことを期待されている。

このStrudiella devonicaと命名された、8ミリメートルの無脊椎動物は――新品とはほど遠いが――木曜日のNature誌に研究結果を発表した研究者たちによって世界最古の完全な昆虫化石であると考えられている。

「それには昆虫が備えるべき特徴がすべてある。肢、触角、胸と腹」とこの研究の著者の一人であるフランス自然史博物館のアンドレ・ネルは話す。

これまで3億8500万から3億2500万年前の間からの確かな昆虫化石は、たとえあったとしても非常に少ししか知られていなかった。この時代は六脚類ギャップとして知られる、とハンプデン=シドニー・カレッジのウィリアム・A・シアーはこの研究に添えたコメントの中で書いている。

Strudiella devonicaは化石記録の空隙を著しく狭めることができた。

ネルによると、科学者たちは分子DNA研究にもとづいて、この時代にさかのぼる昆虫が見つかることを長らく期待していたが、今回発見された化石は昆虫王国の進化的ルーツへの洞察をもたらす。

「昆虫はきわめて古いグループだが、それらの最初期については非常に少ししか分かっていない」と彼はAFPに説明した。「この化石によって分子時計による年代を確認することができる。この化石は古生物学的な道標だ」

ネルによると「総計でスコットランド産の2つの化石化した大顎しかデボン紀全体で知られていなかった」。デボン紀はおよそ4億1500万から3億6000万年前まで続いた。

約4億年前のこれらのまばらな化石断片から、3億年前から3億3000万年前の石炭紀と呼ばれる時代へと早送りしてはじめて、化石記録は昆虫で溢れてくる。

「この豊富なすべての種類の昆虫――ゴキブリ、トンボ、バッタ――と最古の標本との間には、我々は何も持っていない」とネルは説明した。

「これらの動物が多様化しはじめたのは、出現しはじめたのも、彼らの祖先が水棲昆虫だった頃から、というのは現時点ではその通りだ」と彼は話した。

それは6本の脚がある胸、長くて1分枝の触角、三角形の顎、および10節の腹を持つことから、小さなStrudiella devonicaは昆虫のIDカードへの強力な候補だ、とシアーは主張する。

しかし彼は、この研究が比較的状態の悪い単一の化石の解釈に基づくことを強調して、ある程度の注意も促した。

「それをもっと確実にするのは?もっと保存の良い標本、とくに触角と口の部分をより明瞭に示す標本だろう」と彼はAFPに語った。

標本自体には翅がないけれども、研究者たちはその大顎の形――現在のバッタの大顎に似る――にもとづいて、それがたぶん翅のある動物の幼虫だったと考えている。

それが正しければ、翅のある昆虫が利用可能な化石が示しているのよりはるかに早く起源したことも意味するだろう、とシアーは話した。

化石が発見されたベルギーにある採石場の石板は、非常に細かい、わずかに砂質な泥岩の層にあった――「たぶん肉食エビでいっぱいの池に着水し、彼らにむさぼり食われるのを奇跡的に逃れた一匹の陸上動物だったのだろう」とネルは話した。

AFP / Google
Humble bug plugs gap in fossil record
2012/08/01

原論文
Romain Garrouste, et al. 2012
A complete insect from the Late Devonian period
Nature 488, 82–85 (02 August 2012) doi:10.1038/nature11281
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