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霊長類は最初から樹上棲

霊長類は昔から樹上棲動物だった

最古の知られている霊長類の貴重な足首の骨化石はそれが樹上棲であったことを示す。

Matt Kaplan
22 October 2012


最初期の霊長類は樹上での生活に適した足首を持っていたと考えられる。
D. BOYER/DUKE UNIVERSITY


霊長類は木登りが好きで、多くが木の枝の高いところを住み処としている。だがこの習性がいつ始まったのかは議論のある問題だった。いま、いくつかの足首の骨の発見によって霊長類がまさに始まりから樹上棲であったらしいことが分かった。

最初期の霊長類はおよそ6500万年前に棲息していたプルガトリウス(Purgatorius)で、ほんの数メートル下からティランノサウルス類を産出するのと同じ化石層であることで有名だ。この属の化石は多数見つかっているが、哺乳類によくあるように、それらはすべて耐久性のあるエナメルが存在するおかげで残った歯だった。歯は古生物学者たちがこの動物が昆虫と植物を食べたと言うのに十分な情報を提供したが、この生物がどこで生活していたかについての情報は少ししかもたらさなかった。足首の骨がそれを変えた。

足首の骨は、カリフォルニア大学バークリー校のウィリアム・クレメンス(William Clemens)が率いたフィールド・クルーによって、モンタナ州にあるガーバニ・チャネル(Garbani Channel)化石産地から収集された。それは同じ地域で収集されていた歯のすべてと組み合わせるのにぴったりな大きさで、後の霊長類の足首とよく似ている。これらの特徴により、この骨を発見した2人の古生物学者、イェール大学(コネティカット州ニューヘヴン)のスティーヴン・チェスター(Stephen Chester)とフロリダ大学(ゲインズヴィル)のジョナサン・ブロック(Jonathan Bloch)はそれらがプルガトリウスに属すると同定した。彼らはこの発見を先週ノースカロライナ州レイリーで開かれた古脊椎動物学会の年会で発表した。

他の古生物学者たちは多くが彼らの評価に賛成する。「私はそれを信じる。これらの男たちはそれらの形態を間違いなく知っている」とウェスタン・ミシガン大学(カラマズー)の古生物学者、ロバート・アネモニ(Robert Anemone)は話す。

「これらの標本の解剖学は知られている始新世の霊長類のそれと確かに一致する。だが頭骨や完全な骨格があればもっと多くを我々に教えてくれるだろう」とジョンズ・ホプキンス大学(メリーランド州ボルティモア)の古生物学者、ケネス・ローズ(Kenneth Rose)はつけ加える。

霊長類であってもなくても、この足首の骨はかなりの柔軟性を示す。「この動物の足は明らかに広い範囲の可動域を持っていた」とチェスターは説明する。そのような広い範囲の可動域の存在は樹上生活者が、不安定で平らでないことが多い枝にすぐに足を合わせられるようにする決定的な特徴であるために重要である。

「我々は本当にこれが最初の霊長類がどこで生活していたかという問題を解決すると考える」とチェスターは話す。だが彼らがなぜ木で生活していたかはこれから探求される問題だ。

「彼らは恐竜に追われて木に登ってはいなかった。彼らは植物を食べるのによく適応した歯を持っていたので、明白な主張は彼らが食物を追いかけていたというものだ」とアネモニは話す。

チームは化石の同定に続けて、プルガトリウスが出現したまさにその時に顕花植物が主要な多様化の時代を経験したことを指摘する。「我々は霊長類と植物の進化の間に繋がりがあり、果実が彼らを樹上に誘うのに役割を果たしたと考える」とブロックは話す。その点を証明するのは多くのさらなるプルガトリウスの化石を調べることだが、チームに不足してないものといえば、骨である。

「我々は他にも整理しないといけない未同定の骨のおびただしいコレクションを得ている」とクレメンスは話す。

Nature News
Primates were always tree-dwellers
Matt Kaplan, 22 October 2012
Nature doi:10.1038/nature.2012.11423
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