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オウギハクジラ類の珍種

珍しいクジラが生きているのがニュージーランドで目撃された



by Dennis Normile on 6 November 2012, 1:30 PM


クジラ違い。珍しいトラバースオウギハクジラ(左)はミナミオウギハクジラ(右)と間違われた。
Credit: (Left to Right): K.Thompson et al., Current Biology 22, 21 (6 November 2012); Crown Copyright: Department of Conservation: Te Papa Atawhai (January 2011)


最初は人違いだった。珍しいクジラの種の最初の生存標本が2010年にニュージーランドの海辺に現れたとき、地元当局は間違ってもっとありふれたタイプのクジラとした。この2頭のクジラが死んだ後、当局は組織サンプルを採って死体を埋めた。それからほんの数ヶ月後、オークランド大学(ニュージーランド)の科学者たちがこの組織の遺伝学分析をいつも通り走らせると、彼らが史上初めて生きたトラバースオウギハクジラ(spade-toothed beaked whale、Mesoplodon traversii)を見つけていたことに誰もが気づいた。

「とても興奮した。これらの動物は3つの頭骨の断片でしか知られていなかった。この種がまだ現存しているのか、それとももう存在していないのかも分かっていなかった」と、この大学の海棲哺乳類生物学者、ロシェル・コンスタンティン(Rochelle Constantine)は話す。

2頭のクジラは、全長5.3メートルのメスと全長3.5メートルの幼いオスで、はじめはミナミオウギハクジラだと間違われていた。形態学分析のために掘り起こされ、他の種との距離を確かめるのに役立った。グループは結果を11月6日にCurrent Biology誌に報告した。

21種のアカボウクジラ類はもっとも観察例が稀で理解されていることが少ないものの一つだと、国立自然史博物館(日、つくば)の海棲哺乳類研究者、山田格(Tadasu Yamada)は話す。彼らは南太平洋の深海に棲息し、イカと小型魚類を食べ、海面では限られた時間しか過ごさない。「これらのクジラは深海の潜水者でなく海面の動物だと考えると良いと思う」とマッコーリー大学(豪、シドニー)の海棲哺乳類研究者、ロバート・ハーコート(Robert Harcourt)は話す。「睡眠、摂食、社会行動、および配偶のすべてが深海で起こる。だから、我々はつかみどころがないと考えるのだが。その希少性は彼らが別の惑星に住んでいて二足歩行の類人猿に信じられないほど敵対しているんじゃないかと思うほどだ」

これは「稀少」だと考えられているが、どれだけの数のトラバースオウギハクジラが離れた、海洋の深部に棲息しているのか分からないことを意味する、とハーコートは話す。山田はこの種に見られる頭骨形態の違いの進化をうながしたのは何かを知りたいと思っている。しかしこれらの動物についてさらに知ることは簡単ではないだろう。「少なくとも我々はいま彼らがどんな姿なのかを知っている」とコンスタンティンは話す。これは将来の海洋調査で有用だと証明されるだろう、と続けた。

「この発見の重要性は深海の生物相についての我々の理解が(文字通り)表面を引っ掻いたにすぎないという証拠を再びもたらしたことだ」とハーコートは話す。

Science NOW
Rare Whales Sighted Live in New Zealand
by Dennis Normile on 6 November 2012, 1:30 PM

原論文
Kirsten Thompson, C. Scott Baker, Anton van Helden, Selina Patel, Craig Millar and Rochelle Constantine
The world’s rarest whale
Current Biology, Volume 22, Issue 21, R905-R906, 6 November 2012
doi:10.1016/j.cub.2012.08.055
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