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三畳紀タンザニアの鳥頸類

恐竜は四つ足で出発した?



by Phil Berardelli on 3 March 2010, 5:27 PM


良い恐竜。このラブラドール・レトリバーの大きさの、植物食動物アシリサウルスはヒトの膝の高さにしかなかっただろう。

ウィンドウの中のアシリサウルスはおいくら?新しく発見された恐竜の祖先がまだ生きていたとしたら、そうペットを飼いたいと思っている人は尋ねるだろう。「それは軽くて、4本脚で、植物食の、跳ね回る凄いヤツで、ナイスなペットになるだろう」とシカゴ大学(イリノイ州)の古生物学者、ポール・セレノ(Paul Sereno)は話す。この生き物の化石化した骨は恐竜の祖先について再考をうながすはずだ。彼らは恐竜類が2本脚の肉食動物でなく4本脚の植物食動物から進化したことを示すのだから。

1世紀以上にわたって、研究者たちは恐竜の起源への手がかりを探してきた。意見の天秤は、四つ足で歩く爬虫類的な祖先と、鳥類の形の身体を持つが飛べない2本脚の動物の間で揺れてきた。最近、2本脚の恐竜祖先という考え方が勝っていたが、新しい発見はこの傾向を四足動物へと引っ張り寄せている。

科学者たちは14個体の化石を2007年にタンザニア南部で発見した。つなぎ合わせるとほぼ骨格全体を作るのに十分な量だった。彼らはこの新種にアシリサウルス・コングウェ(Asilisaurus kongwe)と名づけた。「太古」、「トカゲ」、および「祖先」を意味するスワヒリ語とギリシア語を組み合わせた名前だ。

3年にわたってこの骨を研究した後に、チームはアシリサウルスがおおよそラブラドール・レトリバーの大きさの動物だったと結論づけた。この動物は4本の脚で歩き、その歯の形はそれが植物ともしかしたら少しの肉を食べていたことを示す。骨が見つかった岩石の年代はアシリサウルスが約2億4000万年前――最初の真の恐竜が出現する2500万年前――にアフリカ東部を歩き回っていたことを示す、と研究者たちは明日の号のNature誌に報告する。

この動物は、ほっそりした、4本脚の、尾の長い、もっと新しい恐竜の類縁であるシレサウルス(Silesaurus)とほとんどの特徴を共有する、と筆頭著者であるテキサス大学(オースティン)の古生物学者、スターリング・ネスビット(Sterling Nesbitt)は話す。シレサウルスは2本脚の祖先候補動物と同じ時代に存在した――従ってどちらの種類が恐竜を生じさせたのかについて競合する考え方があった。

アシリサウルスはより初期の爬虫類と恐竜類の仲間のツリーとの間に加わる、もう一つの変わった進化的つながりだ、マギル大学(カナダ、モントリオール)の古生物学者、ハンス・ラーソン(Hans Larsson)は話す。新しい化石は恐竜類を生じさせたグループの起源をさらに1000万年さかのぼらせる、と彼は話す。

セレノも新しい動物を歓迎している。彼はこの研究に関わっていない。「それは、恐竜時代の夜明けに繁栄し、生き残りのために争っていた動物たちの多様性にさらなる洞察をもたらしてくれる」と彼は話す。「アシリサウルスの系統がいつかティランノサウルス(Tyrannosaurus)やハチドリのような動物を生み出すなんて予言するのは不可能なことだっただろう」

元記事
Science NOW
Did Dinosaurs Start Out on All Fours?
Phil Berardelli, 3 March 2010, 5:27 PM

原論文
Sterling J. Nesbitt, Christian A. Sidor, Randall B. Irmis, Kenneth D. Angielczyk, Roger M. H. Smith & Linda A. Tsuji
Ecologically distinct dinosaurian sister group shows early diversification of Ornithodira
Nature 464, 95-98 (4 March 2010), doi:10.1038/nature08718



2年半前のニュースです。ニャササウルスの話に出てきたアシリサウルスがNatureに載ったときの話です
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