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水の惑星・火星からの隕石

隕石は火星から太古の水を運ぶ



岩石はこの惑星から知られている最古のものの一つでNASAのローバーからの発見と合致する

Ron Cowen
03 January 2013


新しい隕石は火星の直径90キロメートルのグセフ・クレーター(この想像図の中央)でスピリット・ローバーが分析した岩石に類似する。
DETLEV VAN RAVENSWAAY/SCIENCE PHOTO LIBRARY


それは平均的な岩石のようにしか見えないだろうが、実はそれは赤い惑星からの超特別な届けものである。研究室での分析は2011年にモロッコ人隕石ディーラーから購入した標本が、NASAのローバーが調査した水リッチな岩石に似た、最初の火星起源のサンプルであることを明らかにしている。

北西アフリカ(NWA)7034という標本番号をつけられた隕石は、他の100個前後の火星隕石のどれよりも重さで約10倍高い濃度の水を含んでいる。火星隕石は小惑星が火星にぶつかったときに火星表面から宇宙へと飛び出し、最終的に地球へとたどりついた稀少な岩石だ。それは約20億年前という、火星が元々の環境より寒冷化・乾燥化していったと考えられる重要な時期から来た、知られている唯一の地球上の火星サンプルでもある。

ニューメキシコ大学(アルバカーキ)のカール・エイジー(Carl Agee)と彼の共同研究者たちはこの隕石のサンプルからの研究結果を今日Science誌にオンラインで報告する。

水の手がかり
「エイジーと彼の仲間は火星のまったく新しい部分へのドアを開け放した」とフロリダ州立大学(タラハシー)の惑星科学者、ムニール・フマユン(Munir Humayun)は話す。彼はこの研究に関わっていない。この隕石は「火星表面の歴史へのより直接的な手がかりをもたらす新しいクラスの火星隕石の最初のものだ」と彼は続けた。

さらにフマユンによると、火星のサンプルを地球へと持ち帰るという延期を重ねているミッションの命運が不確かなので、NWA 7034はいつか来るローバーの観察への唯一の直接的な確証をもたらすかもしれないという。


サハラ砂漠で見つかったこの岩石は、これまで分析されたどの火星隕石よりも高い含水量を持つ。
Carl Agee


この隕石の元素組成は2005年にNASAのスピリット・ローバーがグセフ・クレーター(Gusev Crater)で調査した岩石のものと強い類似性を示す。それらの岩石は液体の水との相互作用による化学変成の証拠を示した、とエイジーは注意する。NWA 7034の組成は、NASAの最新のローバーである、キュリオシティ・ミッションのメンバーからの予備的報告に記述されている通り、キュリオシティが研究した岩石のものとも合致する。

ミッシング・リンク
21億年前と年代決定されたNWA 7034は、2番目に古い火星隕石であり、この惑星の地質記録に「ミッシング・リンク」をもたらす、とエイジーは言う。(最古の火星隕石と推定されるALH 84001は45億年前のものだが、他のすべての火星隕石は13億年以内の新しさだ。)いくつかのラインの証拠は、約40億年前に火星の一部がより温暖で湿潤であり、したがって炭素基盤の生命の天国だったかもしれないことを示唆する。重さで0.6%にもなるという、NWA 7034の比較的高い含水量は、40億年前のところまでは「水が関与する地殻または地表のプロセスが続いていたと思われる」ことを示す、とエイジーはつけ加えた。

マーズ・オデッセイ軌道宇宙機の機器が生成した水素のマップ(水の分布を表す)と、より新しい火星隕石に少量の水が存在することを考慮すれば、それは驚くことではない、とテネシー大学(ノックスヴィル)のヘンリー・マクスウィーン(Harry McSween)は言う。

この隕石は火成岩でできていて、その中に水が存在することは火星の地殻の岩石が、火山活動、地下貯水池、または彗星の衝突によって運ばれた地表の水と相互作用したことを示す、とエイジーは話す。しかしハワイ大学(ホノルル)のジェフリー・テイラー(Jeffrey Taylor)は、含水量が本当に21億年前の地表の水の豊富さを表すのかどうかはさらなる研究を待たないといけないと話す。

Nature News
Meteorite carries ancient water from Mars
Ron Cowen, 03 January 2013
Nature doi:10.1038/nature.2013.12145

原論文
Carl B. Agee, et al.
Unique Meteorite from Early Amazonian Mars: Water-Rich Basaltic Breccia Northwest Africa 7034
Science DOI: 10.1126/science.1228858
Published Online January 3 2013
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