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古生代のサナダムシ化石

大昔のサナダムシの卵が化石化したサメの糞から見つかった



Charles Choi, LiveScience Contributor
Date: 30 January 2013 Time: 05:19 PM ET


糞石と呼ばれる、化石化したサメの糞(ここに示される)は、大昔のサナダムシの卵が中にあることが分かった。
CREDIT: Luiz Flavio Lopes.


2億7000万年前のサメの糞から見つかった大昔のサナダムシの卵はこれらの寄生虫が以前の考えよりはるかに長く動物に寄生していたことを示す、と研究者たちはいう。

サナダムシは脊椎動物――魚類、ブタ、ウシ、ヒトなどの背骨のある生き物――の腸の内壁にしがみつく。これらの寄生虫は成虫に達すると、自分の卵を宿主の糞便に乗せて世界に解き放つ。

そのような脊椎動物の寄生虫の初期史を調査することは、恐竜時代やそれ以前にさかのぼるこれらの寄生虫の化石が稀であるために難易度が高い。研究者がそのような化石を発掘する一つの方法は糞石、すなわち化石化した糞を分析
することだ。

科学者たちはいま、93個の卵形をしたサナダムシの卵のクラスターを中に含む、サメによる螺旋形の糞石を発見したことを明らかにしている。それらのうちの一つは発生中の幼虫と思われるものすら含んでいた。それが持つ繊維のクラスターは、成虫になって宿主の腸に付着するのに使う小鉤の始まりだったと考えられている。


研究者たちは2億7000万年前のサナダムシの卵のクラスター(ここに示される)を化石化したサメの糞の中から見つけた。
CREDIT: Bruno Horn.


ブラジル南部で発掘された化石の年代は、恐竜が地球上をうろつく前の、古生代(2億5100万年から5億4200万年前)だ。これは知られている他の脊椎動物の腸管寄生虫の例より1億4000万年も前になる。

この卵はそれぞれが長さ約150ミクロンしかなく、ヒトの髪の平均的な太さのおよそ1.5倍しかない。研究者たちはこれらの卵を糞石を薄いスライスへと切ることによって発見した。

「幸運なことにそれらのうちの一つに、我々は卵を見つけた」とリオグランデ連邦大学の古生物学者、ポーラ・デンツィエン=ジアス(Paula Dentzien-Dias)はLiveScienceに語った。「卵は一枚の薄片からしか見つからなかった」

この糞石は1つの産地から500点以上の標本とともに見つかった。研究者たちはこの地域がかつて多くの魚が乾期のあいだに閉じ込められる淡水湖だったと提唱している。

黄鉄鉱という鉱物(愚者の黄金とも呼ばれる)が糞石から見つかった。これはそこが酸素が欠乏する環境だったことを示し、その条件のおかげで卵の化石が何百万年も保存されたのだろう。

具体的にどんなタイプのサメがこの化石を落として残したのかを特定する方法はない。すべてのサメが似た腸(したがって似た糞)を持っているからだ。感染が重篤でないかぎり、サナダムシの感染がこの糞石を残したサメの死因となったとは考えにくい、とデンツィエン=ジアスは話した。

研究者たちはいま同じ露頭にある同様の糞石を調査している。「我々は500個の糞石の中からどれを切るか選ばなくてはならない」とデンツィエン=ジアスは話した。

科学者たちはその研究結果を1月30日にPLOS ONE誌に詳細に報告した。

LiveScience
Ancient Tapeworm Eggs Found in Fossilized Shark Poop
Charles Choi, 30 January 2013

Paula C. Dentzien-Dias, George Poinar Jr, Ana Emilia Q. de Figueiredo, Ana Carolina L. Pacheco, Bruno L. D. Horn and Cesar L. Schultz
Tapeworm Eggs in a 270 Million-Year-Old Shark Coprolite
PLoS ONE 8(1): e55007. doi:10.1371/journal.pone.0055007
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