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卵形の恐竜の卵

リェイダで発見された化石卵は恐竜と今日の鳥類を結びつける

11.07.2012



調査――コンプルテンセ大学(マドリード)とバルセロナ自治大学の研究者たちはリェイダで特有の形質を持つ――それらは卵形である――一連の恐竜の卵を同定した。この発見は鳥類と、白亜紀の恐竜である非鳥類獣脚類が、共通祖先を持つという仮説に有利な証拠を表す。

2010年12月に彼女が死ぬ前に、コンプルテンセ大学(マドリード)の古生物学者、ニエベス・ロペス・マルティネスは非常に変わった形質を持つ――それらは卵形で、非対称の形だった――恐竜の卵の調査をしていた。バルセロナ自治大学の古生物学者、エンリク・ビセンスとともに、二人の科学者はこの発見の徹底した分析を行い、その成果が最近Palaeontology誌に発表された。

新しいタイプの恐竜卵はSankofa pyrenaicaという学名を与えられている。この卵はリェイダのモンセク地域で、テラデッツ道の両側に位置する二つの産地から発見された。

南ピレネー地域は恐竜卵が豊富な産地で、そのほとんどが上部白亜系からの竜脚類の卵であり、時代は7000万年以上前にさかのぼる。その時代の間、この地域は堆積物集積によって海から陸になった、砂浜とデルタがたくさんある沿岸地域だった。砂浜の縁と平坦な沿岸陸地は大きな恐竜のグループが彼らの卵を産んだ場所だった。その時代の砂と泥は、何百万年も後に、砂岩と泥灰岩に変わっていった。今ではその中から恐竜の化石が見つけられる。

発見された産地は上部白亜系の、カンパニア階からマーストリヒト階の間の、約7000から8300万年前の時代に当たる。見つかった小さな卵に属する化石は、高さ約7センチメートルと幅4cmで、卵殻の厚さは平均0.27mmだった。これらの卵のほとんどが小さな断片に壊れた状態で見つかったが、科学者たちはかなり完全な卵も発見した。それは簡単に断面で研究できた。本産地で見つかった卵は全て同じ種に属していた。同じ時代の他の卵と比較すると、主な違いはそれらの鶏卵に似た非対称な形状である。より完全な試料は明らかに、上部白亜系の時代からの卵には稀にしか見られない、現代の卵に似た卵形をしている。

それらの形状は上部白亜系の時代からの獣脚類の卵に特有の特徴のものであり、鳥類の卵との繋がりを示す。非鳥類獣脚類の卵は非対称で細長い。鳥類の卵の非対称性は鳥類の生理学と関係がある。一度に一つの卵しか作れない一本の輸卵管しか存在しないのでこの形状をとっている。この事例では、卵殻膜を作る輸卵管の中の領域である峡部が卵に非対称の形を与えるものだ。この形のおかげで、太い側は空気の袋を含み、発達の最終段階で雛が呼吸できるようにしている。この進化的ステップは恐竜類ではまだ比較的発達していなかった。

したがって、UCMとUABの研究者たちによって発見された特定の特徴を持つ卵は恐竜と鳥類の間のミッシングリンクを表す。それ以外では、アルゼンチンで発見され同時代の原始的鳥類のものとされる、一つの卵だけが同様の形質を持っている。今回の発見は、白亜紀の恐竜類である、非鳥類獣脚類と鳥類が共通祖先を持っていたという仮説に有利な証拠を表す。

Universitat AutÒnoma de Barcelona, Press Release
Fossil egg discovered in Lleida links dinosaurs to today's birds
11.07.2012

原論文
NIEVES LÓPEZ-MARTÍNEZ, ENRIC VICENS, 2012.
A new peculiar dinosaur egg, Sankofa pyrenaica oogen. nov. oosp. nov. from the Upper Cretaceous coastal deposits of the Aren Formation, south-central Pyrenees, Lleida, Catalonia, Spain
Palaeontology Volume 55, Issue 2, pages 325–339, March 2012 Article first published online: 13 MAR 2012 DOI: 10.1111/j.1475-4983.2011.01114.x
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