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南アフリカのキツツキ化石

マンデラに敬意を表した発見されたキツツキ――南アフリカの新種のキツツキ化石

Judith Jördens

Senckenberg Pressestelle
Senckenberg Forschungsinstitut und Naturmuseen
17.07.2012 08:53

フランクフルト、2012年7月17日。明日のネルソン・マンデラの誕生日にゼンケンベルク研究所(フランクフルト)とリヨン大学の科学者たちは南アフリカの前大統領にちなんだ化石種を新しく発見した。このキツツキAustralopicus nelsonmandelaiはアフリカにおけるキツツキの最古の発見だ。


新種Australopicus nelsonmandelaiの骨はアフリカのかつての環境について多くを明らかにする。© Senckenberg

コッ、コッ、コッ――木の幹を打つ特徴的なドラムロールがキツツキの存在を明らかにする。およそ200種の羽の生えた木こりが世界中の森に生息している。

南アフリカでゼンケンベルク研究所(フランクフルト)とリヨン機能ゲノム学研究所の科学者たちはこれまで知られていなかった化石種を記載する。これは地球史上で最初期のアフリカ大陸上のキツツキの証拠となる。

「我々は新種にネルソン・マンデラにちなんだ名前をつけた――いわば94歳の科学的贈り物だ」とゼンケンベルク研究所(フランクフルト)の鳥類学部門のアルブレヒト・マネゴルトは話す。

研究された骨の時代は南アフリカの前期鮮新世にさかのぼり、化石産地は「ランゲバーンウェグ」で、およそ500万年前だ。この産地は保存状態の良い鳥類化石を多数産していることで知られる――60種以上の異なった鳥類種がこれまでに見つかっている。

「鳥類は過去の環境の復元に特に適している」とマネゴルトは説明する。現在のキツツキはほぼ世界中で見られるが、木のない地域には僅かの種しか生息していない。したがってそれらの産出は数百万年前に森があったことを示す。「研究地域におけるキツツキの存在は、そこに前期鮮新世の森があったに違いないことを我々に教えてくれる」と、このフランクフルトの鳥類専門家は話す。


現生のキツツキは典型的に森に生息する。© Senckenberg

そしてイジコ南アフリカ博物館(ケープタウン)に保管されるこの骨はさらなる驚きを秘める。以前の想定では、アフリカには中新世に3つの異なった系統のキツツキが移住してきて、そこから現在のサハラ以南のアフリカに生息するすべてのキツツキが派生したとされていた。新しく記載された種はこれらの系統とは明らかに異なる。

「骨の形質はこの化石キツツキがクマゲラとCeleus属キツツキに近縁であることを示す」とマネゴルトは説明する。「三つの属があるがユーラシアと中南米にしかない」。科学者たちはAustralopicus nelsonmandelaiがユーラシアに起源し、かつて森林だった地域が気候変動でサバンナおよび草原へと転換されるとともに、アフリカ大陸に隔離されたと推定する。

Senckenberg Forschungsinstitut und Naturmuseen, Press Release
Ein Specht zu Ehren Mandelas - Neue Art eines fossilen Spechts in Südafrika entdeckt
Judith Jördens Senckenberg Pressestelle

原論文
Albrecht Manegold and Antoine Louchart, 2012.
Biogeographic and paleoenvironmental implications of a new woodpecker species (Aves, Picidae) from the early Pliocene of South Africa
Journal of Vertebrate Paleontology Volume 32, Issue 4, pages 926-938
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